James Webb Space Telescope : les yeux de l’humanité tournés vers le passé


Cette mission est l’une des plus attendues de l’année. Et il nous faudra patienter jusqu’au mois de décembre avant de la voir s’élancer.

Illustration du lancement du James Webb Space Telescope (JWST) par le lanceur Ariane 5 (Crédit : Northrop Grumman)

Depuis plusieurs dizaines d’années, le projet mûrit dans l’esprit des plus grands scientifiques et des agences spatiales américaine, canadienne et européenne.

Le 18 décembre prochain, le James Webb Space Telescope prendra place au sommet du lanceur Ariane 5 en vue de son lancement depuis le Centre Spatial Guyanais, à Kourou. Il sera envoyé à plus d’un million et demi de kilomètres de la Terre, à ce point que l’on appelle L2, le point de Lagrange. 

Schéma des différents points de Lagrange. Le JWST sera positionné au niveau du point L2. (Crédit : NASA)
Animation représentant l’orbite du JWST en son point de Lagrange L2 (Crédit : NASA)

Contrairement à son prédécesseur Hubble, le JWST n’a pas été conçu pour être maintenu et amélioré durant sa mission. La distance qui le séparera de la Terre en fait par définition une cible inatteignable pour un équipage ou un vaisseau automatisé.

Durant près d’un mois, le télescope spatial progressera vers sa destination finale tout en déployant sa structure progressivement (panneaux solaires, miroirs,…). Aucune erreur ne devra alors se produire.

Caractéristiques du JWST dans sa configuration de lancement. (Crédit : ESA – European Space Agency)

Animation vidéo du lancement et du déploiement du James Webb Space Telescope

Crédit : Northrop Grumman

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